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Adolescencia: ¿qué es? Fases y cambios físicos y emocionales

La adolescencia se asocia a cambios de tipo biológico, psicológico, emocional, social y sexual.

 

La adolescencia es una etapa crucial en la vida de todo ser humano. Durante este período ocurren una serie de cambios físicos, biológicos, sexuales, psicológicos, emocionales y sociales que configurarán la vida adulta del individuo.

En este artículo describiremos qué es la adolescencia, a qué edad comienza, cuáles son sus y fases y los cambios que experimenta el adolescente, tanto en el caso de las mujeres como en el de los hombres.

¿Qué es la adolescencia?

La adolescencia es el período de transición que va desde la niñez hasta la edad adulta. Se trata de una fase del desarrollo humano que tiene gran trascendencia en muchas culturas distintas alrededor del mundo.

El cambio de la niñez a la edad adulta es un fenómeno que tiene grandes implicaciones sociales y culturales y es celebrada tanto desde el ámbito cultural como el religioso en diversas zonas del planeta.

La adolescencia es un fenómeno ampliamente estudiado por la ciencia debido a la gran cantidad de cambios físicos, biológicos, hormonales, sexuales o psicológicos en los que se ve envuelto el adolescente durante este periodo.

Existe una serie de discrepancias sobre la edad en la que empieza la adolescencia por ser un fenómeno tan complejo, difícil de categorizar y que no afecta a todo el mundo por igual; esto se relaciona con su componente social, que resulta fundamental.

LA OMS calcula que, en la actualidad, una quinta parte de las personas del mundo son adolescentes. La mayoría de ellos viven en países subdesarrollados o en vías de desarrollo.

¿A qué edad comienza? Duración y fases

El tiempo en el que se desarrolla la adolescencia ha sido desde hace décadas una cuestión poco consensuada en la comunidad científica. A lo largo de la historia y debido a las diferencias en la esperanza de vida de los distintos grupos humanos, la adolescencia ha sido establecida en edades que han ido variando.

En la actualidad se considera, según la Organización Mundial de la Salud, que la adolescencia es el período comprendido entre los 11 y los 19 años, categorizando dos fases en este período.

La primera de las fases es la llamada “adolescencia temprana”, definida como el tiempo que va de los 11 o 12 hasta los 16. La segunda fase es la adolescencia tardía, el período de los 17 a 19 años. En cada una de las fases se experimentan cambios distintos en la persona, que pueden asemejarse a los que afectan a otros adolescentes de su misma edad.

Cambios en mujeres y en hombres

La principal característica de la adolescencia son los múltiples cambios que tienen lugar en este período. De hecho podemos definir esta etapa como un período en el que tienen lugar diversos y variados cambios.

Los cambios experimentados por el adolescente afectan casi a todos los ámbitos de su existencia y la forma en la que este los afronte será crucial para construir su personalidad adulta en el futuro. A continuación destacamos los principales tipos de cambios que tienen lugar en la adolescencia.

1. Físicos

Los cambios físicos en la adolescencia son los más perceptibles, como es lógico. Entre los principales cambios podemos destacar el aumento de altura, de peso, de masa muscular y de grasa corporal, surgimiento de vello corporal en el cuerpo, incremento de la sudoración y aparición de acné en mayor o menor medida.

2. Biológicos y hormonales

Los cambios biológicos y hormonales que tienen lugar en la adolescencia son los elementos principales para el correcto desarrollo de todo el período de transición. La acción de estas hormonas es la causa de todos los cambios experimentados durante la adolescencia.

El principal centro de control de la segregación de las hormonas necesarias para el desarrollo durante la adolescencia se encuentra en el hipotálamo, región que se encarga de liberar hormonas en el cuerpo aproximadamente a partir de los 8 años de edad.

En el momento adecuado, el hipotálamo supervisa el inicio de todas las maduraciones que tienen lugar en el organismo, como por ejemplo la aparición de la menstruación en las mujeres.

Las principales hormonas sexuales encargadas de los distintos cambios entre hombres y mujeres son los andrógenos, los estrógenos y la progesterona.

3. Psicológicos

Otro tipo de cambios de gran importancia durante la adolescencia son los cambios emocionales. En este tipo de cambios también están involucrados los biológicos y los hormonales, lo que hace que la persona pueda experimentar altibajos emocionales, una elevada sensibilidad y comportamientos irascibles o rebeldía.

4. Sexuales

La sexualidad en la adolescencia es un tema crucial, ya que uno los principales cambios que se experimentan en esta etapa es la maduración sexual. Todo el conjunto de cambios a nivel sexual en la adolescencia están interrelacionados con los procesos físicos, biológicos y psicológicos que experimenta el adolescente.

Durante la adolescencia temprana (11 a 16 años aproximadamente) tiene inicio el desarrollo sexual a nivel hormonal. El más relevante es la aparición de la menstruación, aunque también se inicia el desarrollo de los caracteres sexuales secundarios, es decir, los cambios a nivel externo que diferencian ambos géneros.

En la adolescencia tardía se termina el proceso de maduración sexual y los órganos reproductores ya están listos para la concepción; por eso son tan importantes los cambios sexuales de esta etapa vital.

La madurez sexual en las mujeres y su capacidad de concepción se inicia un poco antes que en el caso de los hombres, por lo que uno de los riesgos que hay en esta etapa es el de los embarazos adolescentes. Este tipo de riesgos son evitables mediante una buena educación sexual desde edades tempranas.

5. Psicosociales

Los cambios psicosociales, es decir, aquellos que hacen referencia al desarrollo social del individuo, también son de vital importancia durante la adolescencia.

Unas relaciones familiares sanas durante este período, así como un entorno de amistades positivo, son la base de un correcto desarrollo a nivel psicosocial en el período de la adolescencia.

Referencias bibliográficas:

  • Coe, C., Hayashi, K. & Levine, S. (1988). Hormones and behavior at puberty: Activation or concatenation. In M. Gunnar & W.A. Collins (Eds.), The Minnesota Symposia on Child Psychology, Vol. 21, pp. 17–41. Hillsdale, NJ: Erlbaum.

  • WHO (2018). Adolescent Development. World Health Organization. Extraído de www.WHO.int

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