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Algas (algae): qué son, clasificación y tipos de algas comestibles

Las algas son plantas y organismos marinos que, además de ser una pieza esencial de estos ecosistemas, pueden ser comestibles.
En los últimos años, las algas comestibles se han ido implantando en nuestra dieta. 

 

Ya sean clasificadas dentro del reino protista o plantae, las algas son organismos con una función muy importante para la conservación de nuestro Planeta Tierra. Las verdes, rojas y pardas corresponden a la clasificación principal de estos seres vivos.

No obstante, cuando pensamos en ellas normalmente nos suelen venir a la mente las algas comestibles tales como la wakame o el alga nori. Para conocer más sobre este apasionante mundo, en este post te explicamos resumidamente qué son las algas, cuál es su clasificación principal y algunos tipos de algas comestibles existen.

¿Qué es una alga (algae)?

Las algas o en inglés algae son plantas marinas que como todos ellas, contienen clorofila y otros pigmentos responsables de atrapar la luz solar y realizar la fotosíntesis para poder nutrirse.

La textura de éstas es viscosa y pegajosa ya que son plantas que presentan celulosa y pectina, dos componentes responsables de esta textura.

Son elementos realmente importantes para la vida en la Tierra y son una pieza esencial de los ecosistemas marinos. Representan fuente necesaria de oxígeno en nuestro planeta y desde un punto de vista ecológico representan el inicio de la cadena alimenticia de otros animales.

El fitoplancton por ejemplo, es un tipo de alga unicelular que suele ser el alimento de otros animales conocidos como zooplancton -como crustáceos- que a su vez representa la comida de otros zooplancton más grandes como algunos peces pequeños.

Las algas más grandes en cambio, representan una especie de hábitat para muchos animales marinos y cuando se mueren son consumidas por otros organismos descomponedores -hongos y bacterias en su mayoría.

¿Dónde se encuentran?

Estos organismos pueden ser unicelulares o multicelulares y pueden habitar tanto en entornos marinos o en aguas dulces. Se calcula que existen alrededor de 27,000 especies descritas de algas en el mundo y la mayoría son organismos acuáticos.

No obstante, también pueden habitar en lugares más curiosos como troncos, bancos de nieve o incluso aguas termales. También hay algunas de ellas que viven dentro de animales, hongos y ciertas plantas.

Las macroalgas verdes, rojas y pardas viven principalemtne en fondos marinos donde hay grandes cantidades de rocas. Éstas suelen formar agrupaciones o colonias conocidas como praderas o bosques de macroalgas.

El alga espirulina es un superalimento con múltiples propiedades y beneficios para la salud. 

Clasificación según reinos

Los grupos más importantes y conocidos pertenecen a dos reinos distintos: las algas verdes (División Chlorophyta) al reino Plantae y las rojas (Phylum Rhodophyta) y pardas o cafés (Phylum Heterokontophyta) pertenecen al reino de Protista.

Entre otras categorizaciones, las algas pueden clasificarse según si pertenecen al reino protista o plantae (vegetal). A continuación, explicaremos las características más definitorias e importantes de cada uno de los reinos para conocer más sobre estas plantas marinas.

Reino Protista (algas rojas y pardas)

Las características del reino protista incluye el hecho de que sean organismos unicelulares o multicelulares eucarióticos que no tengan sistemas orgánicos complejos. Las algas pardas y las rojas pertenecen principalmente a este reino.

Las rojas son principalmente algas marinas que aunque se incluyen más del reino Protista, algunas especies pueden estar incluidas dentro del reino Plantae. Las algas pardas en cambio son organismos pluricelulares y fundamentalmente marinos.

Son consideradas las más grandes y suelen formar bosques submarinos muy grandes. Sin embargo existen ciertas especies que tienen formas flotantes libres como la Sargassum o sargazo.

Reino Plantae (algas verdes)

Por otro lado, los pertenecientes al reino vegetal son seres vivos con organismos multicelulares eucarióticos y autotróficos -que se producen su propio alimento. Las algas verdes habitan principalmente en el agua dulce, solo existe un 10% de las especies de este tipo de plantas que son marinas.

A partir de las algas verdes evolucionaron las plantas terrestres y es por eso que se incluyen dentro del reino Plantae y en el subreino de Viridiplantae.

El alga nori es comúnmente utilizada en la gastronomía japonesa. 

Ejemplos de algas comestibles

El principal uso de estos organismos el consumo directo ya sea como ingredientes principales en platos como ensaladas, sushi, etc. o como fuentes de vitaminas, ácidos grasos o pigmentos naturales. Seguidamente se incluyen algunas de las algas comestibles más conocidas y utilizadas mundialmente.

1. Alga nori

Una de las algas comestibles más conocidas e importante en la agricultura de Asia. En Japón se consumen billones de esta alga al año. Con esta planta marina se hace el típico sushi japonés. Cuando se seca y se prensa parece una especie de papel negro.

También se suele tostar y desmenuzar para incluir en ensaladas, platos de arroz, sopas o en tartas, dulces y panes.

2. Kombu

El kombu suele añadirse a los platos con legumbres para ahorrar tiempo de cocción. Lo que hace es ablandar las fibras de éstas y encima las convierte en más digeribles por nuestro cuerpo. Asimismo es considerado un gran potenciador del sabor como el glutamato -pero de forma natural.

3. Wakame

El alga wakame es utilizada principalmente para hacer ensalada de algas. Tiene un sabor muy suave y constituye el alga más indicada para empezar a comer algas comestibles. Tiene un color verde brillante potente y también puede incluirse en otros platos como sopas, pescados u otros tipos de guisos. A continuación se muestra una receta muy sencilla sobre cómo hacer una ensalada de algas con wakame.

4. Spirulina

La espirulina es un superalimento con mucha fama en estos días. Es de color azul y de un tamaño muy pequeño. Asimismo se considera la reina de las proteínas ya que su composición supera en cantidad a la de los huevos, la carne y el pescado.

De la misma manera es rica en otros muchos nutrientes tales como las vitaminas A, E y B12 y los minerales como el calcio y el fósforo. Por ello puede consumirse como suplemento en comprimidos, en forma de polvo y mezclada con líquido o en productos culinarios como la pasta de trigo con Spirulina.

Referencias bibliográficas:

 

  

 

 

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