Cáncer de garganta: síntomas, tipos, causas y tratamiento

Aunque no existe una causa exacta para el cáncer de garganta, el consumo de tabaco y de alcohol son dos factores de riesgo importantes.
Conocemos qué es el cáncer de garganta, sus síntomas y tipos. 

 

El cáncer, en cualquiera de sus formas, se ha convertido en una de las mayores epidemias de todos los tiempos, pudiendo afectar a prácticamente cualquier órgano o sistema y aparecer de manera imprevisible en cualquier persona, independientemente de la edad o el sexo de esta.

En el caso del cáncer de garganta, aunque este solamente entre el 2 y el 5% de los tumores malignos, posee una importancia especial debido a sus devastadores efectos sobre la voz, la capacidad de tragar y la calidad de vida. En este artículo explicaremos qué es el cáncer de garganta, sus diferentes tipos (como el cáncer de laringe y faringe), síntomas, causas y tratamiento.

¿Qué es el cáncer de garganta?

El cáncer de garganta es una enfermedad que se caracteriza por la aparición de tumores cancerosos en zonas de la garganta como faringe, laringe y amígdalas. No hay que confundirlo con el cáncer de esófago o con la cáncer de boca, ya que estos afectan a zonas diferentes.

Nuestra garganta es un tubo formado por músculos que comienza detrás de la nariz y termina en el cuello. Habitualmente, las primeras fases de este tipo de cáncer tienden a afectar a las células planas que sirven de revestimiento interior de la garganta.

Además, bajo la garganta se encuentra nuestra caja de voz. Este órgano está construido a base de cartílago y contiene las cuerdas vocales las cuales, al vibrar posibilitan la emisión de los sonidos. Si proximidad con la garganta hace que la caja de voz también sea susceptible de verse afectada por el cáncer de garganta.

Las células cancerígenas también pueden afectar a la epiglotis; una porción de cartílago que actúa como una cubierta para la tráquea. Finalmente, otra forma de cáncer que se puede considerar de la misma familia que el cáncer de garganta es aquel que afecta a las amígdalas, unas masas de tejido linfoide que recubren la boca y la parte posterior de la garganta.

Aunque existen tratamientos y la fatalidad de este depende del estadio en el que sea diagnosticado, los cánceres de garganta suman aproximadamente 200.000 muertes anuales en todo el mundo.

¿Qué síntomas presenta?

Al igual que en muchos otros tipos de cáncer, además de la formación tumoral aparecen otros muchos síntomas que nos pueden servir de alerta de que algo no va bien en nuestro organismo. Los principales síntomas del cáncer de garganta son:

  • Bulto o llaga en la garganta que no cicatriza

  • Tos

  • Cambios en la voz y/o ronquera

  • Problemas para tragar

  • Dolor de oído

  • Dolor de garganta

  • Pérdida de peso

Debido a los efectos que el cáncer de garganta posee sobre el estado de salud de la persona y del riesgo para la integridad física que un cáncer representa, resulta de vital importancia visitar a un médico en el caso de experimentar los síntomas anteriores de manera recurrente.

Tipos de cáncer de garganta

El término cáncer de garganta es una acepción general que se utiliza para hacer referencia a todos los tipos de cáncer que se desarrollan en este área. Como comentábamos, existe el cáncer que se desarrolla en la garganta (cáncer de faringe) y el que afecta a la caja de voz (cáncer de laringe).

A pesar de que la mayoría de los cánceres de garganta comprometen a las mismas células, existen diferentes términos específicos para diferenciar la parte de la garganta en la que se dió origen la formación cancerígena. A raíz de esto, los diferentes tipos de cáncer de garganta son:

  • Cáncer nasofaríngeo: se origina en la nasofaringe, una zona de la garganta que se encuentra justo detrás de la nariz.

  • Cáncer orofaríngeo: comienza en la orofaringe, una zona que se encuentra detrás de la boca y que alberga a las amígdalas.

  • Cáncer laringofaríngeo: se inicia en la laringofaringe, también llamada hipofaringe. Se ubica en el área inferior de la garganta, justo arriba del esófago y la tráquea.

  • Cáncer glótico: comienza en las mismas cuerdas vocales.

  • Cáncer supraglótico: se origina en la porción superior de la laringe e incluye también el cáncer de epiglotis.

  • Cáncer subglótico: comienza en el área inferior de la caja de voz, justo debajo de las cuerdas vocales.

El tabaquismo es uno de los principales factores de riesgo para la aparición de cáncer de garganta. 

¿Cuáles son las causas?

Al igual que la mayoría de cánceres, el cáncer de garganta aparece cuando un conjunto de células de la garganta experimentan una mutación que hacen que estas células cancerígenas crezcan sin control y continúen con vida después de que las células sanas hayan muerto. Las células cancerígenas acumuladas son las que forman un masa tumoral o tumor en la garganta.

Por el momento, no se ha podido esclarecer cuál es la causa exacta que desencadena esta reacción. Sin embargo, se han identificado una serie de factores de riesgo que pueden aumentar las probabilidades de desarrollar un cáncer de garganta. Estos factores incluyen:

  • Consumo de tabaco, tanto fumado como masticado

  • Consumo excesivo de alcohol

  • Virus del papiloma humano (VPH)

  • Dieta escasa en frutas y verduras

  • Enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE)

¿Existe un tratamiento?

La elección de una de las diferentes opciones de tratamiento para el cáncer de garganta dependerá de factores como la localización exacta del cáncer, cómo de avanzado se encuentre, el tipo de células involucradas, el estado general de salud y sus preferencias personales.

Entre las diferentes opciones de tratamiento encontramos:

1. Cirugía

Existen diferentes tipos de cirugía que se puede lleva a cabo para eliminar o disminuir la formación tumoral.

  • Cirugía para el cáncer en estadio temprano: mediante la utilización de un endoscopio, el médico puede raspar, cortar o vaporizar cánceres superficiales.

  • Laringectomía: mediante esta intervención se extirpa todo o parte de la laringe afectada por el cáncer. En tumores pequeños el médico puede quitar parte de la caja voz, mientras que en tumores más grandes o extensos es posible que esta deba eliminarse por completo.

  • Faringectomía: en cánceres de garganta más pequeños se puede requerir la extirpación de pequeñas zonas afectadas que se pueden reconstruir para que la persona puede ingerir alimentos con normalidad.

  • Disección del cuello: cuando el cáncer de garganta se ha extendido hacia las áreas más profundas del cuello puede que sea necesario extirpar los ganglios linfáticos cancerosos.

2. Radioterapia

La radioterapia consiste en la administración de rayos X y rayos de protones a las células cancerosas para provocar la muerte de estas. En el caso de cáncer de garganta en estadio temprano, la radioterapia puede ser el único tratamiento necesario.

En cuanto a cánceres en estado avanzado, la radioterapia se combina con quimioterapia y cirugía para reducir los signos y síntomas de este.

3. Quimioterapia

La quimioterapia consiste en la administración de ciertos medicamentos para matar las células cancerosas. Combinado con la radioterapia, la quimioterapia puede aumentar la sensibilidad de las células a esta tratamiento, pero también los efectos secundarios.

4. Terapia farmacológica dirigida

Existen una serie de fármacos que se utilizan en el tratamiento del cáncer de garganta aprovechando los defectos específicos de las células cancerosas que estimulan el crecimiento de las células.

Fármacos como el cetuximab (Erbitux) detienen la acción de una proteína que se encuentra en muchos tipos de células sanas, pero es también detiene ciertos tipos de células propias del cáncer de garganta.

5. Rehabilitación después del tratamiento

El cáncer de garganta es uno de los tipos de cáncer que más complicaciones o efectos sobre la vida diaria de la persona causa, debido a las dificultades del habla, dificultades para comer y efectos sobre el estado de ánimo que causa.

Por ese motivo, se requiere del trabajo con especialistas como logopedas, laringólogos, fisioterapéutas y psicólogos para recuperar las capacidades afectadas por el cáncer.

Referencias bibliográficas

Armstrong, W. B., Vokes, D.E. & Verma, S.P. (2015) Malignant tumors of the larynx. Cummings Otolaryngology: Head and Neck Surgery, 106(6).