10 enfermedades respiratorias comunes: causas y prevención

Las enfermedades del sistema respiratorio se asocian con dificultad para respirar y otros síntomas.

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¿Cuáles son las enfermedades respiratorias más comunes? Revisamos las características de 10 de los trastornos del sistema respiratorio con una mayor prevalencia a nivel mundial, incluyendo el asma, la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), el cáncer de pulmón y las infecciones respiratorias agudas.

Enfermedades respiratorias: qué son, causas y prevención

Hablamos de enfermedades respiratorias para hacer referencia a todos los trastornos que afectan a los órganos y a los tejidos del sistema respiratorio -incluyendo las distintas estructuras que componen los pulmones, como los bronquios y los alveolos, las vías aéreas superiores o las arterias que irrigan estas regiones.

La gravedad de las enfermedades del aparato respiratorio es muy variable. Así, dentro de esta categoría encontramos problemas relativamente leves como la bronquitis aguda, otros que causan la muerte con frecuencia (el más característico es el cáncer de pulmón) y algunos que pueden ser letales si no se tratan adecuadamente, por ejemplo la neumonía e incluso el asma bronquial.

Entre las causas de estas enfermedades destaca el consumo de tabaco, cuyo humo obstruye las vías aéreas y destruye el tejido de los pulmones. La enfermedad pulmonar obstructiva crónica o EPOC, el enfisema pulmonar y la bronquitis crónica son tres buenos ejemplos de la relación entre fumar y el desarrollo de alteraciones del sistema respiratorio.

En consecuencia, la prevención de las enfermedades respiratorias incluye no fumar como un aspecto clave. Desde el punto de vista de la salud pública, la reducción de las emisiones de gases contaminantes también es fundamental, y en el caso de las infecciones respiratorias el mejor método de prevención es la vacunación universal.


Las 10 enfermedades respiratorias más comunes

A continuación revisaremos las características de 10 enfermedades respiratorias muy comunes a nivel mundial. Asimismo revisaremos datos recientes sobre la epidemiología de estas afecciones y sobre el riesgo de muerte que implican para quienes las sufren, entre otros aspectos relevantes.

La frecuencia de las enfermedades respiratorias, como sucede con las de cualquier otro tipo, puede variar en función del lugar del mundo o de la población que se analice. Por ejemplo, las enfermedades respiratorias más comunes en India son el asma, la enfermedad pulmonar obstructiva crónica, la rinitis alérgica y la tuberculosis (Shevade et al., 2015), pero esta última es muy poco habitual en los países más ricos.

1. Asma

El asma bronquial es la enfermedad respiratoria más común en todo el mundo: 235 millones de personas sufren asma y se calcula que afecta al 14% de todos los niños a nivel internacional.

Aunque el tabaco también es un factor de riesgo clave en el caso del asma, existen muchos factores que pueden causar los síntomas de esta enfermedad; los más importantes son la contaminación del aire, la exposición a alérgenos ambientales, ciertos aspectos dietéticos, alteraciones en el sistema inmune y la predisposición genética.

2. EPOC

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es la cuarta causa de muerte a nivel mundial. En cuanto a su prevalencia, los datos indican que unos 65 millones de personas se ven afectados por este tipo de enfermedad respiratoria, y las cifras están aumentando en los últimos años en todo el mundo. Por otro lado, se cree que la EPOC está enormemente infradiagnosticada.

3. Cáncer de pulmón

El de pulmón es considerado el tipo de cáncer más mortal que existe; en la actualidad cada año casi un millón y medio de personas mueren cada año a causa de esta enfermedad.

El cáncer de pulmón puede darse en personas que no fuman, pero en general aparece como consecuencia del consumo crónico de tabaco (sea de forma activa o a través de la exposición al humo).

4. Tuberculosis

A pesar de que en los últimos años los casos de tuberculosis han descendido significativamente como resultado de esfuerzos internacionales, esta enfermedad respiratoria pulmonar sigue siendo un verdadero problema de salud pública en los países pobres, sobre todo en regiones de África y de Asia.


5. Bronquitis

El término “bronquitis” hace referencia a cualquier tipo de inflamación de los pulmones, que provoca síntomas como dificultades para respirar, molestias en el pecho y expectoración (tos con mucosidad).

La bronquitis aguda suele estar causada por infecciones víricas y normalmente dura tres semanas o menos. En cambio la bronquitis crónica, que es una de las principales causas de EPOC (enfermedad pulmonar obstructiva crónica), se asocia por lo general con el tabaquismo o bien con infecciones más graves.

6. Enfisema pulmonar

El enfisema pulmonar es una enfermedad respiratoria que también suele estar causada por el consumo de tabaco. En este caso la alteración se debe a la destrucción de las paredes alveolares y otras estructuras del tejido pulmonar.

7. Neumonía

La neumonía es la principal causa de muerte en niños pequeños a nivel mundial, según la OMS. Se trata de una enfermedad pulmonar de tipo inflamatorio que afecta a los alveolos y causa síntomas como tos, fiebre, problemas respiratorios y dolor en el pecho.

8. Hipertensión pulmonar

Hablamos de hipertensión pulmonar cuando se detecta un incremento patológico de la presión sanguínea en las arterias de los pulmones. La hipertensión pulmonar puede estar causada por factores muy diversos y con frecuencia cursa con otras enfermedades respiratorias y circulatorias de gravedad elevada.

9. Trastornos respiratorios del sueño

Se calcula que más de 100 millones de personas sufren problemas relacionados con la respiración durante el sueño que en los casos más graves pueden llegar a provocar la muerte por asfixia. Esta cifra supone aproximadamente entre el 1% y el 6% de la población mundial.

Dentro de esta categoría de alteraciones podemos destacar la apnea del sueño (que puede ser de tipo obstructivo, central o mixto), el síndrome de resistencia de la vía aérea superior y los síndromes de hipoventilación.

10. Infecciones respiratorias agudas

A pesar de que pueden no parecer tan graves como la mayoría de afecciones que hemos mencionado, las infecciones agudas del tracto respiratorio (como por ejemplo las causadas por el virus de la gripe) llegan a matar a entre 250 mil y 500 mil personas al año en todo el mundo, y suponen además un coste muy relevante para los sistemas sanitarios públicos.

Referencias bibliográficas:

  • Forum of International Respiratory Societies (2013). Respiratory diseases in the world. Realities of today - Opportunities for tomorrow. Sheffield: European Respiratory Society.

  • Shevade, M., Apte, K., Jadhav, S., Madas, S., Salvi, S. & Sorte, R. (2015). What are the most common respiratory diseases encountered in clinical practice? Results of a pilot study in 737 Indian patients. European Respiratory Journal, 46(Suppl 59): PA3864.



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