Palo de rosa: usos del aceite esencial y propiedades del linalool

El aceite esencial de palo de rosa es muy apreciado por su olor pero este árbol está en peligro de extinción.
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El palo de rosa (Aniba rosaeodora) es un árbol originario del Amazonas que se caracteriza por su buen olor, lo cual lo ha convertido en un componente sobreutilizado en la fabricación de perfumes, jabones y otros productos. Por este motivo en la actualidad se encuentra en peligro de extinción, especialmente en Brasil, el principal productor de aceite esencial de palo de rosa.

¿Qué es el palo rosa?

El palo de rosa, palo rosa o palorrosa es un árbol de la familia de las Lauráceas, a la que también pertenecen el laurel (Laurus nobilis), la canela (Cinnamomum zeylanicum y Cinnamomum verum) y el aguacate (Persea americana). El nombre científico del palo de rosa es Aniba rosaeodora.

El palorrosa es originario de las selvas tropicales de países de América Latina como Brasil, Colombia, Perú, Venezuela y Ecuador; nos referimos a la región del Amazonas. En la actualidad es considerado una especie en peligro de extinción; esto se debe a la sobreexplotación de sus poblaciones que ha tenido lugar con el objetivo de comercializar aceite esencial de palo de rosa. Se están haciendo algunos esfuerzos por cultivar el árbol y obtener aceite de sus hojas, en lugar de destruir la madera (May y Barata, 2004).

Se trata de una planta con flores y frutos, y todas las partes del árbol tienen una fragancia característica. La dispersión de los frutos -y en consecuencia las semillas- de palo de rosa depende de los tucanes que habitan esta parte del mundo.

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Aceite esencial de palo de rosa

El aceite esencial de palo de rosa es el producto más importante que se obtiene de esta planta, desde un punto de vista económico. El uso principal de este aceite es como ingrediente de perfumería pero también se emplea para fabricar productos de higiene y limpieza, incluyendo jabones corporales, champús y detergentes, así como en insecticidas y pesticidas.

Para conseguir aceite de palo rosa, en primer lugar se tala el tronco y se corta en maderas de un metro de largo, aproximadamente. A continuación la madera de palo de rosa se traslada a una destilería móvil a través del río Amazonas o de uno de sus afluentes. En las destilerías el palorrosa es convertido en virutas y destilado con vapor; de este modo se obtiene el aceite esencial.

Propiedades del linalool

El compuesto más relevante del aceite esencial de palo de rosa es el linalool, cuyas propiedades explican los usos del palorrosa y que también está presente en el laurel, la canela y otras plantas de la familia de las Lauráceas, en la menta y otras hierbas pertenecientes a las Lamiáceas, en otras especies de plantas (como el Cannabis) y en algunos hongos.

El linalool es la causa del particular olor del palo de rosa, que combina una agradable fragancia floral con un ligero aroma especiado. Así, los perfumes y los productos de higiene que se fabrican utilizando palo rosa tienen el objetivo de aprovechar y potenciar el olor asociado de manera natural al linalool.

Por otro lado, también se utiliza en pesticidas e insecticidas -incluyendo repelentes de mosquitos o productos para matar polillas, cucarachas y pulgas- porque su aroma atrae o repele a distintas especies. Por ejemplo, las polillas del manzano machos se ven atraídas al olor del linalool (Zhihua et al., 2004), mientras que se ha afirmado que repele a los mosquitos, aunque las pruebas para afirmar esto último son insuficientes.

Referencias bibliográficas:

  • Maia, J. G. S.; Andrade, E. H. A.; Couto, H. A. R. et al. (2007). Plant sources of amazon rosewood oil. Química Nova, 30(8): 1906-1910.
  • May, P. H. & Barata, L. E. S. (2004). Rosewood exploitation in the Brazilian Amazon: Options for sustainable production. Economic Botany. BioOne, 58(2): 257.
  • Zhihua, Y.; Bengtsson, M. & Witzgall, P. (2004). Host plant volatiles synergize response to sex pheromone in codling moth, Cydia pomonella. Journal of Chemical Ecology, 30(3): 619-629.