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¿Qué es el efecto placebo? Así funciona este fenómeno de la medicina

Los placebos son tratamientos que mejoran los síntomas de personas enfermas aun sin ser curativos.

 

El efecto placebo ha sido uno de los procesos más interesantes, estudiados y enigmáticos para la psicología. Sobre todo a partir del crecimiento de la medicina y del regreso de métodos terapéuticos tradicionales, los placebos han sido objeto de muchas investigaciones y discusiones.

A continuación explicaremos qué es el efecto placebo y qué hipótesis nos han permitido explicarlo, para finalmente ejemplificar el uso de placebos tanto en la medicina tradicional como en la medicina científica.

¿Qué es un placebo? Significado del término

La palabra “placebo” proviene del latín y significa “complacer”. Se trata de un término muy antiguo; de hecho, sus primeras definiciones y traducciones pueden rastrearse desde la biblia hebrea, donde se utilizaba para expresar una complacencia a los dioses.

Desde el siglo XVIII la palabra placebo empezó a utilizarse para hablar tanto de un tipo de medicamento inactivo como de otras técnicas o métodos no farmacológicos utilizados por médicos para “complacer” al paciente. Hasta el día de hoy la palabra “placebo” se utiliza especialmente en el ámbito médico.

Esto quiere decir, en resumen, que un placebo es un tratamiento que produce efectos terapéuticos sin que tenga la capacidad intrínseca de hacerlo.

Definición del efecto placebo

El efecto placebo es la respuesta terapéutica favorable que tiene una persona luego de someterse a un tratamiento (farmacológico, casero o de la naturaleza que sea) cuando ninguna de las propiedades del tratamiento debería producir esos efectos, pero la persona que lo toma y/o la que lo administra creen que sí.

Una de las primeras veces que se describió el efecto placebo fue en la antigua Grecia. En uno de sus textos, llamado “Cármides”, Platón menciona que una condición necesaria para la eficacia de los remedios curativos es someter a la persona enferma a un discurso persuasivo.

Luego de eso, ya en el siglo XX, un médico llamado Houston analizó textos médicos (desde Hipócrates hasta la época moderna) y propuso que, de hecho, la historia de la medicina ha sido más bien la historia del efecto placebo.

¿Cómo fue descubierto este fenómeno?

Lo anterior quiere decir que, antes de ser nombrado formalmente, el efecto placebo ya acompañaba al desarrollo de nuestras civilizaciones. No obstante, a través de la ciencia moderna y numerosos experimentos científicos hemos podido investigarlo en profundidad.

Por ejemplo, en el año 1937 se publicó un estudio en el Journal of the American Medical Association donde tres científicos aplicaron estudiaron el efecto placebo mediante dos técnicas de investigación llamadas “técnica de ciego simple” y “técnica de doble ciego”.

En el experimento había dos grupos de personas que incluían tanto a médicos como a pacientes. A los pacientes de uno de los grupos se les aplicó una sustancia que tenía un principio activo y al otro grupo se le dio una sustancia sin principio activo. Esto no lo sabía ninguno de los participantes, sino solo los investigadores.

En la primera fase del experimento, la de ciego simple, los pacientes no diferenciaron la sustancia inerte de la droga activada, aunque el médico sí, y el resultado fue que tuvieron mejorías mucho más evidente quienes tomaron una sustancia con principio activo.

Pero luego el experimento se repitió en una segunda fase de doble ciego, en la que ni el paciente ni el médico sabían qué drogas contenían el principio activo y cuáles no. En este caso la eficacia terapéutica de la sustancia con droga y sin droga fue muy similar, lo que comprueba que la utilidad del tratamiento está muy relacionada con la predisposición tanto de los médicos como los pacientes.

Algunas hipótesis psicológicas sobre cómo funciona

Hay muchas explicaciones sobre cómo es que ocurre el efecto placebo. De hecho suele explicarse en similitud con la sugestión, es decir, un efecto debido a estímulos psicológicos que simulan cambios en el organismo.

Por otro lado, en la antropología el placebo se ha estudiado como una “eficacia simbólica”, es decir, aquella en la que interactúan tanto el organismo y lo psicológico como las expectativas que podemos tener sobre alguien que ocupa una posición de poder o de saber determinada.

En psicología una de las hipótesis más populares es la de que el efecto placebo es una reacción aprendida por condicionamiento, es decir, por experiencias previas y repetidas que hacen que nuestro organismo responda de manera casi automática a algunos estímulos.

Pavlov demostró la existencia del condicionamiento clásico en siglo XX al condicionar a un grupo de perros de tal manera que salivaban automáticamente al escuchar una campana, aun cuando no había comida a su alrededor. Es decir, su sistema fisiológico se modificaba y reaccionaba ante la expectativa provocada por un agente externo (por el investigador y la campana).

El efecto placebo en la medicina científica

Se han realizado muchos estudios donde se analiza la eficacia de medicamentos y de otras sustancias o tratamientos que no incluyen principios activos y que, por lo tanto, pueden ayudar a reducir los efectos secundarios o las posibles dependencias farmacológicas.

Entre los casos más estudiados se encuentran la depresión, los dolores agudos, los resfriados comunes, las crisis de ansiedad, el uso de psicotrópicos alucinógenos, entre otras cosas.

Incluso se han realizado estudios donde se comprueba que los tratamientos son eficaces aun si el paciente sabe que la sustancia que toma no contiene ningún fármaco, pero siempre que el médico le diga que va a funcionar.

Actualmente contamos con muchísimas sustancias químicas que nos han permitido generar remedios contra las enfermedades. No obstante, esto mismo hace que el mercado farmacéutico sea muy amplio y que los medicamentos se produzcan en exceso y se distribuyan de manera no equitativa.

También por esa razón hay un desconocimiento considerable de los efectos secundarios de muchos de ellos y además hay muchos casos de automedicación. Aunado a esto, a través de los estudios realizados en las últimas dos tres décadas se estima que el 40% de los pacientes han recibido un medicamento que en realidad era un placebo.

El efecto placebo en la medicina tradicional

Además de la medicina moderna, el efecto placebo se han estudiado mucho en la terapéutica tradicional.

Aunque son remedios que suelen desacreditarse y considerarse charlatanerías porque no tienen principios activos o porque sus paradigmas son opuestos a los de la medicina científica, en realidad son tratamientos que pueden tener efectos terapéuticos importantes según la expectativa de la persona que toma el tratamiento y de quien lo administra.

Uno de los casos más sonados últimamente es el de la homeopatía, terapéutica natural cuyos fármacos se producen a base de dilución de sustancias de origen orgánico. Así mismo se han estudiado tratamientos más tradicionales como la chamanería y rituales de curación espirituales. Algunas personas que los han estudiado dicen que los curanderos no curan, al igual que los médicos no sanan.

Referencias bibliográficas:

  • Abarca, O., Chacón, A., Espinosa, F., & Vera-Villarroel, P. (2004). Placebo y psicología clínica: aspectos conceptuales, teóricos e implicancias. Terapia Psicológica, 23(1): 73-82.

  • Bayés, R. (1984). Análisis del efecto placebo. Quaderns de Psicología, 1(1): 161-183.

  • Turner, J., Deyo, R, Loeser, J., et al. (1994). The importance of placebo effects in pain treatment and research. JAMA, 271(20): 1609-1614.

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