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¿Qué es el cardo mariano? Para qué sirve, propiedades y contraindicaciones

Descubrimos para qué sirve el cardo mariano (silybum marianum) y las propiedades y beneficios de esta planta silvestre.
El cardo mariano es una planta silvestre con múltiples propiedades saludables para el hígado. 

 

El cardo mariano es un tipo de planta medicinal conocida principalmente por las propiedades beneficiosas que presenta su extracto, conocido como silimarina o legasil -un tipo de tratamiento hepático. No obstante, también presenta ciertas contraindicaciones importantes a tener en cuenta.

A continuación explicamos qué es el cardo mariano, para qué sirve, cuáles son las propiedades principales y qué contraindicaciones y precauciones existen en relación al consumo o aplicación de esta planta.

Cardo mariano (Silimarina): ¿Qué es?

El cardo mariano (Silybum marianum o Cardus marianum) es una planta que se usa para tratar trastornos del hígado, problemas de lactancia y otras enfermedades. El ingrediente activo de la hierba, la silimarina, se encuentra en las semillas maduras de la planta.

La planta de cardo mariano tiene un tallo largo, hojas verdes con manchas blancas y una cabeza de flor con espinas de color rosado a púrpura (que, como su nombre, se asemeja a un cardo). La planta es originaria de Europa y crece en estado silvestre en los Estados Unidos y América del Sur.

Las hojas y el tallo de la planta de cardo mariano son comestibles y se pueden usar en ensaladas o se pueden comer crudos. La planta fue cultivada como un vegetal en Europa hasta finales del siglo XIX. La silimarina fue aislada por primera vez de la planta de cardo mariano por los científicos alemanes en la década de 1960.

Los beneficios medicinales del cardo mariano han sido valorados por más de 2,000 años. Los registros escritos muestran que ya en el primer siglo, los romanos usaban la planta como un agente protector del hígado.

También se usó con frecuencia durante la Edad Media, y es en la literatura a base de hierbas de este período que se observan por primera vez las propiedades medicinales de las semillas de cardo mariano.

Nicholas Culpepper, un herbolario británico, escribió sobre el valor de la hierba en el tratamiento de enfermedades del hígado y el bazo a fines del siglo XVIII, y para fines del próximo siglo, los registros muestran que los médicos estadounidenses también prescribían la sustancia.

El cardo mariano se usa frecuentemente en mujeres que amamantan para promover una mayor secreción de la leche materna.

¿Para qué sirve? Propiedades y beneficios

El cardo mariano suele recetarse para varios usos medicinales, incluidos el tratamiento y la prevención de la enfermedad hepática, el tratamiento del VIH, los problemas de lactancia, los trastornos de la vesícula biliar, el envenenamiento por hongos y la psoriasis, una enfermedad crónica de la piel caracterizada por parches rojizos.

1. Prevención enfermedades hepáticas

Se cree que el cardo mariano promueve el crecimiento de nuevas células hepáticas y evita que las toxinas penetren a través de las células hepáticas sanas al unirse a las membranas celulares.

Se prescribe para la cirrosis, la hepatitis y otros trastornos hepáticos. Además, el cardo mariano puede tener un efecto protector sobre el hígado, y algunas veces se prescribe para pacientes que toman medicamentos que pueden causar daño hepático (por ejemplo, Thorazine, Haldol), o para aquellos que están expuestos a sustancias dañinas para el hígado, como el plomo.

2. Tratamiento para el VIH

El cardo de leche a veces se prescribe en casos de VIH positivo. En este caso se receta con el objetivo de proteger el hígado de enfermedades como la hepatitis y de los efectos hepatotóxicos de otros medicamentos recetados para el tratamiento del VIH.

3. Manejo problemas de lactancia

El cardo mariano se usa frecuentemente en mujeres que amamantan para promover una mayor secreción de la leche materna. Aunque la hierba se considera segura para las madres, debe adquirirse de una fuente confiable y ser recetada por un herborista, un médico naturista u otro profesional de la salud familiarizado con su uso.

4. Propiedades anticancerígenas

Los componentes químicos activos del cardo mariano, la silimarina (un complejo de flavonoides) y su componente, la silibina, actúan como antioxidantes. En la actualidad, se está investigando cómo estas sustancias retardan el crecimiento celular en algunos tipos de cáncer.

5. Trastornos de la vesícula biliar

El cardo de leche puede prevenir la inflamación de los conductos de la vesícula biliar y eliminar la ictericia. Sus propiedades y recursos medicinales son realmente beneficiosos para la salud biliar.

6. Antídoto envenenamiento por hongo

El cardo mariano es el único antídoto conocido para la intoxicación por hongos del casquillo mortal (Amanita phalloides). La ingestión de este hongo mortal puede destruir el hígado al interrumpir la producción de proteínas en las células hepáticas. El cardo lechero neutraliza estas toxinas y protege el hígado. El cardo lechero también puede ser útil en la sobredosis de paracetamol.

También se ha propuesto al cardo mariano como un agente cosmético para conservar el tono y la calidad de la piel. 

7. Manejo de la psoriasis

Debido a que el hígado neutraliza ciertas toxinas asociadas con los ataques de psoriasis, se cree que el cardo mariano puede prevenir los brotes de psoriasis al promover una función hepática adecuada.

8. Otros usos dermatológicos

Las propiedades antioxidantes de la hierba pueden tener un efecto curativo en las heridas y quemaduras de la piel. El cardo mariano también se ha propuesto como un agente cosmético para conservar el tono y la calidad de la piel. Se necesitan más estudios para probar la eficacia de la hierba para estas aplicaciones.

Contraindicaciones del cardo mariano

El cardo mariano siempre debe obtenerse de una fuente confiable que cumpla con los estrictos procedimientos de control de calidad y las buenas prácticas de fabricación aceptadas en la industria.

Se puede utilizar durante el embarazo y los periodos de lactancia sin ningún problema. NO obstante, no existen ningún tipo de estudios a largo plazo actuales que confirmen esta seguridad con certeza. Es por ello que se aconseja notificar su uso en estas condiciones a un médico.

En relación a los efectos adversos que puede comportar, éste puede causar náuseas y diarreas leves. También puede causar una reacción alérgica en algunos individuos, particularmente en aquellos con alergias conocidas a las plantas de la familia Asteraceae (cardos, margaritas, alcachofas).

Finalmente, no se conocen otros efectos secundarios ampliamente informados cuando se toma el cardo de leche en dosis terapéuticas adecuadas. Sin embargo, las personas con afecciones médicas crónicas deben consultar con sus profesionales de la salud antes de tomar la hierba.

Referencias bibliográficas:

  • Ford-Martin, P., & Odle, T. G. (2005). Milk Thistle. In J. L. Longe (Ed.), The Gale Encyclopedia of Alternative Medicine (2nd ed., Vol. 3, pp. 1358-1360). Detroit, MI: Gale.
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